橄榄陨铁Imilac meteorite

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图片来源于自然历史博物馆

伊米拉克陨石(Imilac meteorite)是伦敦自然历史博物馆辛策大厅(Hintze Hall)里展出的最古老的藏品标本,它的历史可以追溯到45亿年以前。这块来自外太空的陨石切片属于石铁陨石的一种,称作橄榄陨铁(Pallasite meteorite),来自于世界上最大的橄榄陨铁标本之一。陨石是地球上唯一可以直接研究太阳系形成的原始尘埃的物质,主要有三种类型,它们在铁镍金属的含量上不一样,在揭示早期太阳系的信息上也有所不同。铁陨石:几乎完全由金属构成。石陨石:其中大部分是硅酸盐矿物。石铁陨石:由几乎等量的铁镍金属和硅酸盐矿物组成,被认为是最美丽的陨石之一。根据矿物,结构和化学成分的不同,石铁陨石又包含橄榄陨铁(pallasite)和中陨铁(mesosiderite)。

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图片来源于UK Polar Meteorite Exploration and Reserch

橄榄陨铁是由铁、镍金属和一种叫作橄榄石的黄绿色铁镁质硅酸盐(iron-magnesium silicate )矿物组成。当有光线透过时,黄绿色的橄榄石晶体会像宝石一样闪闪发光,非常耀眼。

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图片来源于自然历史博物馆

陨石是根据其发现或坠落的地点来命名的。在可能的情况下,名称取自离实际地点最近的人类居住地区。伊米拉克陨石据称可能是14世纪时在智利北部阿塔卡马沙漠(Atacama Desert)爆炸的一颗重达1000公斤的流星的一部分。爆炸之后,大小不一的碎块散落在大片贫瘠的沙漠之中。

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地图截屏至谷歌地图

1822年,这块陨石被发现,它不仅美丽吸睛,它还包含了地球从太阳系开始的早期历史信息。博物馆地球科学收藏品部门的主任卡罗琳·史密斯博士(Dr Caroline Smith)解释了这块熠熠生辉的陨石所蕴含的关于地球形成的秘密。

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图片来源于Nasa Space Place

像伊米拉克陨石这样的橄榄陨铁形成于火星和木星之间的小行星带。它们由矿物质和金属组成,是太阳系最初几百万年的遗留物质。虽然科学界对橄榄陨铁究竟是如何形成的仍然没有定论,但是一些科学家认为它们是在大型岩石体(一般称之为星子或者小行星体)融化并且相互碰撞时形成的。在熔融状态下,星子中较重的铁和镍沉入中心,形成核心,较轻的岩石上升到上层,形成地幔。传统观点认为,橄榄陨铁来自于星子的核心和地幔的交汇处。

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图片来源于people.duke.edu

卡罗琳说:“最近的研究表明,碰撞在橄榄陨铁的形成过程中发挥了重要作用。在拥挤不堪的早期太阳系中,激烈不断的碰撞可能会彻底破坏星子结构,将核心和地幔物质混合在了一起。” 在小行星带中经过数十亿年之后,其他的撞击击碎了橄榄陨铁的母体,因而造成这类陨石在地球上的出现。
虽然像地球这样的岩质行星的形成方式和早期的行星形成方式相同,但其规模却要大得多。如果把地球切成两半,我们也会在中间看到一个铁和镍的核心。围绕着它的是岩石地幔,上面是固体的地壳,这就是人类生活的地方。虽然目前还无法深入地核,但地质学家、地震学家和其他科学家可以把橄榄陨铁作为地球组成和结构的类似物加以研究,从而对地球内部的地质情况有一个深入的了解。它可以说是地球形成的一个缩影。

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图片来源于Tohoku University

伊米拉克确实光彩夺目,但选择把它展示在欣策大厅中主要是因为许多陨石在地球的大气条件下容易变质受损,而橄榄陨铁的品质非常稳定,即使公开展出,也不会影响到专业的学术研究。伦敦自然历史博物馆拥有世界上最好的陨石收藏之一,包含超过5000个登记的样本,代表大约2000种不同的陨石(往往有多个样本来自同一种陨石)。其中有117块橄榄陨铁的碎块,代表了29种不同的此类陨石。仅仅伊米拉克陨石在博物馆藏品登记中就有22块之多。这些世界级的陨石收藏品除了带给全世界陨石迷们惊喜之外,还为博物馆的科学家和访问专家们提供了珍贵的研究资源。

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图片来源于自然历史博物馆

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